Aux confins du monde

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A 5 milliards de kilomètres, Pluton en vue

Mardi, neuf ans après son lancement par la Nasa, la sonde New Horizons survolera la surface de Pluton à une distance de seulement 12.500 km.

C’est l’un des plus lointains envoyés spéciaux de l’humanité dans l’espace. Mardi, neuf ans après son lancement par la Nasa, la sonde New Horizons survolera la surface de Pluton* à une distance de seulement 12.500 km. À deux pas, si l’on considère que la planète naine découverte en 1930 évolue dans la ceinture de Kuiper, à près de 5 milliards de kilomètres de la Terre! La sonde New Horizons, qui file à une vitesse de 49.600 km/h vers la planète naine et ses cinq lunes, a déjà mis à profit son périple pour collecter de nombreuses données scientifiques.

D’énigmatiques taches sombres détectées

Pluton n’est plus officiellement classée comme une planète depuis 2006 à cause de sa petite taille. Avec son diamètre de 2.300 km, elle est en effet plus petite que notre Lune. Il lui faut 247,7 années pour tourner autour du Soleil. Si l’on sait qu’elle est composée en majorité de roches et de glaces, qu’elle possède une atmosphère formée d’azote et un système complexe de saisons, elle conserve encore de nombreux secrets. Sa couche de glace pourrait, notamment, cacher un océan.

Lire aussi : Philae : « L’émotion de 17h03 mercredi… »

Pour étudier sa géologie, la Nasa a embarqué sept instruments à bord de New Horizons : spectromètres à images infrarouge et ultraviolet, caméra télescopique haute résolution, spectromètres à particules… Pour fonctionner, la sonde utilise moins d’électricité que deux ampoules de 100 watts! Bien suffisant pour qu’elle transmette, alors qu’elle s’approchait de Pluton début juillet, d’incroyables images en couleurs.

Celles-ci ont révélé la présence, le long de l’équateur de Pluton, d’une série de taches sombres de 480 km de diamètre chacune, espacées très régulièrement. « C’est une véritable énigme », a admis Alan Stern, le responsable scientifique de la mission. Rendez-vous mardi.

* Le bimestriel Ciel et Espace consacre un dossier très complet à Pluton, « porte du royaume des glaces ».

Avez-vous remarqué le coeur sur la planète Pluton ?

Créé : 14-07-2015 16:57

ESPACE – Elle est aussi petite que son mystère est grand. Pour la première fois et après 9 ans de voyage, une sonde spatiale a approché Pluton pour la photographier. L’occasion d’en apprendre beaucoup sur cette planète la plus éloignée du Soleil.

Pluton : les premières photos prises par la sonde New HorizonsUne première photo « de près » de Pluton
Voici le tout premier cliché couleur et proche de la planète naine Pluton prise par la sonde New Horizons. Photo : Nasa
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